Studi recenti hanno dimostrato che punteggi più elevati di aderenza alla dieta mediterranea sono associati a una significativa riduzione del rischio di morte, malattie cardiache, cancro e malattie del cervello.

Ma il problema con studi sulla popolazione come questi è che le persone che mangiano più sano possono anche vivere in modo più sano, e quindi come facciamo a sapere che si tratta della loro dieta?

Come afferma la posizione dell’American Heart Association: “Prima di consigliare alle persone di seguire una dieta mediterranea, abbiamo bisogno di ulteriori studi per scoprire se la dieta stessa o altri fattori legati allo stile di vita sono responsabili della minore mortalità per malattie cardiache”.

Lo studio di Lyon sulla dieta per il cuore

Come si fa a farlo? Prendi le persone, cambia la loro dieta cercando di mantenere tutto il resto uguale, e guarda cosa succede. Ed è quello che hanno fatto 20 anni fa, il famoso Lyon Diet Heart Study.

Circa 600 persone che avevano appena avuto il primo infarto sono state randomizzate in due gruppi. Il gruppo di controllo non ha ricevuto consigli dietetici, a parte quello che dicevano i medici, ma al gruppo sperimentale è stato detto di seguire una dieta mediterranea, integrata con una crema spalmabile a base di olio di canola per fornire loro gli omega-3 di origine vegetale che normalmente avrebbero ottenuto mangiando erbe e noci se fossero vissuti su un’isola greca negli anni ’50.

Il gruppo della dieta mediterranea ha finito per prendere a cuore alcuni dei consigli dietetici. Mangiavano più pane, più frutta, meno salumi, meno carne in generale e meno burro e panna, ma a parte questo non sono stati segnalati cambiamenti significativi nella dieta in termini di consumo di vino, olio d’oliva o pesce. Quindi meno grassi saturi e colesterolo, più omega 3 di origine vegetale, ma non enormi cambiamenti nella dieta.

Alla fine di circa quattro anni, nel gruppo di controllo, 44 individui hanno avuto un secondo attacco cardiaco, fatale o non fatale, ma solo 14 hanno subito un altro attacco nel gruppo che ha cambiato la loro dieta. Quindi sono passati da una probabilità del 4% di avere un infarto ogni anno all’1%.

Benefici parziali

Ora un cinico potrebbe dire di sì, meno morti e malattie, ma la dieta mediterranea ha continuato ad alimentare le loro malattie cardiache, tanto che 14 di loro hanno subito nuovi attacchi di cuore mentre erano a dieta. La loro malattia progrediva molto meno rispetto al gruppo che seguiva la dieta normale, circa quattro volte meno, ma se esistesse una dieta in grado di fermare o invertire la malattia non sarebbe meglio?

Meglio della dieta mediterranea

Il dottor Caldwell Esselstyn e colleghi della Cleveland Clinic hanno recentemente pubblicato una serie di casi di 198 pazienti consecutivi con malattie cardiovascolari a cui è stato consigliato di passare a una dieta composta interamente da cibi vegetali integrali. Dei 198, 177 si sono attenuti alla dieta, mentre gli altri 21 sono scesi dal carro, dando vita ad una sorta di esperimento naturale.

Cosa è successo ai 21? Si trattava di un gruppo di pazienti talmente malato che più della metà ha sofferto di un infarto fatale o ha avuto bisogno di un’angioplastica o di un trapianto di cuore. Nello stesso periodo di circa quattro anni, dei 177 che hanno seguito la dieta a base vegetale, solo uno ha avuto un evento grave a causa del peggioramento della malattia. Non la metà, ma meno dell’1%. Come ha osservato Dean Ornish nella sua risposta all’ultimo studio sulla dieta Mediterranea, “Una dieta mediterranea è migliore di quella che consuma la maggior parte delle persone; ancora meglio potrebbe essere una dieta basata su cibi integrali e vegetali”.

Ora, questo non era uno studio randomizzato, quindi non può essere direttamente paragonato allo studio di Lione, e comprendeva pazienti molto determinati. Non tutti sono disposti a cambiare radicalmente la propria dieta, anche se potrebbe essere letteralmente una questione di vita o di morte. In tal caso, invece di non fare nulla, seguire una dieta più di tipo mediterraneo può ridurre il rischio per i sopravvissuti ad un attacco di cuore di circa due terzi. Ridurre il rischio del 99% sarebbe meglio se i risultati di Esselstyn fossero replicati in uno studio controllato, ma anche una riduzione del rischio del 70% potrebbe salvare decine di migliaia di vite ogni anno.

Bibliografia