Il peperoncino è una delle spezie più utilizzate al mondo. Infatti, circa una persona su quattro nel pianeta attualmente mangia peperoncini quotidianamente, sollevando la domanda: “Perché il cibo piccante è così popolare?”

Perché ad alcuni piace piccante?

Perché ad alcuni piace piccante, anche se a prima vista è una sensazione irritante e potenzialmente dolorosa alla bocca?

Secondo un suggerimento popolare, è la botta di endorfina, il rilascio di sostanze chimiche antidolorifiche naturali simili alla morfina dal cervello. Lo si sente spesso dire, ma non abbiamo ancora alcuna prova convincente a sostegno di ciò. Un altro suggerimento è che abbiamo imparato a usarlo per le sue proprietà antimicrobiche prima dell’era della refrigerazione, dato che il cibo piccante tende a essere preferito dalle culture che vivono in climi più caldi.

Ereditarietà del peperoncino

La preferenza per i cibi piccanti sembra essere familiare. Sulla base di studi sui gemelli che hanno confrontato le preferenze dei gemelli identici con quelli fraterni, i fattori genetici possono rappresentare fino alla metà della variazione, in modo simile all’ereditarietà delle preferenze agrodolci.

Potrebbe anche essere ormonale. Ricercatori francesi hanno notato che soprattutto i maschi apprezzano il cibo piccante e si sono chiesti se fosse una questione di testosterone. Quindi, hanno preso un gruppo di più di 100 uomini, hanno dato loro un piatto di purè di patate e hanno chiesto loro di aggiungere il Tabasco a piacimento, dopo aver prelevato campioni di saliva per misurare i loro livelli di testosterone. Gli uomini che avevano un livello di testosterone più alto aggiungevano più salsa piccante. Ciò potrebbe aiutare a spiegare questo studio che ha trovato una correlazione tra il consumo di peperoncino piccante e la forza muscolare nei maschi adulti.

Studi su peperoncino e mortalità

Ci sono in letteratura 3 studi osservazionali che associano il consumo di peperoncino ad un aumento della longevità ed ad una riduzione del rischio di morte fino al 14%.

Il più importante è uno studio cinese che ha seguito più di 400.000 persone per 5 anni provenienti da aree diverse del paese (sia zone rurali che città).

Indipendentemente da altre possibili cause, chi consuma peperoncino tutti i giorni o 3-5 volte la settimana, ha un rischio di morire per qualsiasi causa ridotto del 14% rispetto a chi mangia piccante 1 volta la settimana o meno.

Non ci sono solo certezze

Ci sono però due problemi principali con gli studi osservazionali: causalità inversa e fattori confondenti. In altre parole, invece di cibi piccanti che portano a meno malattie, forse la malattia porta a cibi meno piccanti, con persone malate che seguono diete più blande. Tuttavia, il beneficio apparente rimaneva anche escludendo i malati o coloro che erano sul punto di morire. L’altro problema sono i fattori confondenti. Le persone che mangiano cibi piccanti probabilmente bevono di più. E cosa bevono in Cina? Tè verde matcha. Quindi, forse è questo che sta succedendo? Sarebbe bello replicare questo fenomeno in un paese in cui non si beve tè verde, o anche in un paese che beve cose terribili, come gli Stati Uniti.
Dallo studio statunitense i risultati sono simili: una riduzione del 13% delle morti premature. E l’associazione protettiva è rimasta anche dopo aver controllato l’etnia messicano-americana. Come ho spiegato in altri articoli, i messicani hanno un vantaggio in termini di longevità presumibilmente perché mangiano così tanti fagioli.

Anche in Italia chi mangia peperoncino vive più a lungo

La stessa cosa è stata riscontrata in Italia, questa volta con una mortalità per tutte le cause inferiore del 23%. Sono come due anni di vita in più. Gli autori concludono che piccoli cambiamenti nella dieta, come la semplice aggiunta di peperoncini alla propria dieta abituale, potrebbero essere misure preziose per migliorare la salute.

Sono stati condotti complessivamente quattro studi, incluso questo in Iran, che hanno tutti riscontrato la stessa cosa: un rischio significativamente più basso di morte prematura. In effetti, il consumo di peperoncino è stato associato a circa la stessa estensione della vita della curcuma, anche solo un pizzico al giorno. E quelli che hanno fatto entrambe le cose sembravano fare ancora meglio, il che è coerente con la capacità di un composto nel pepe nero di aumentare la biodisponibilità della curcumina.

Come mai il peperoncino allunga la vita?

Il peperoncino di Cayenna può contrastare il rallentamento metabolico che accompagna la perdita di peso e accelerare la combustione dei grassi. Quindi, forse i benefici in termini di perdita di peso rappresentano i benefici in termini di mortalità? Apparentemente no, dal momento che c’è stata una riduzione del rischio di mortalità con il consumo di peperoncino anche dopo aver controllato l’indice di massa corporea.

Piccante e salato

Forse la spezia veniva usata in sostituzione del sale? Tutto ciò che riduce l’assunzione di sodio potrebbe migliorare la longevità, poiché il consumo eccessivo di sale è il fattore di rischio alimentare più mortale – la cosa peggiore della dieta umana, che stermina milioni di persone ogni anno. Non solo potresti usare la spezia per sostituire il sale, ma il composto piccante rende effettivamente le cose più salate di quanto non siano in realtà. Spolverare un po’ di peperoncino in polvere può aumentare la sensibilità al gusto del sale; quindi puoi ottenere lo stesso gusto salato con meno sale. Puoi mettere le persone in uno scanner PET e rilevare le differenze nella loro corteccia gustativa secondaria, la parte del cervello associata alla segnalazione del piacere nei confronti dei cibi salati. Quindi, puoi usare il peperoncino per hackerare il tuo cervello per la tua salute.

In effetti, le persone con un’elevata preferenza per le spezie avevano un minore apporto di sale e una migliore pressione sanguigna, e anche questo sembra essere indipendente dal beneficio anti-obesità del consumo di peperoncino.

Comunque funzioni, mangiare cibi piccanti o aggiungere un sapore piccante supplementare al cibo, ad esempio spolverando pepe di cayenna o salsa piccante, rappresenta un nuovo intervento sullo stile di vita che può ridurre sia l’assunzione di sale che la pressione sanguigna. Anche il tabasco normale ha un contenuto piuttosto basso di sodio, sebbene solo il prodotto originale. Alcuni dei loro altri gusti derivati, come bufalo/habanero/chipotle, contengono cinque volte più sale rispetto all’originale.

I rischi del peperoncino

Ora, solo perché tutti gli studi sui cibi piccanti e sulla mortalità fino ad oggi suggeriscono che i peperoncini piccanti possono aiutarti a vivere più a lungo, non significa che puoi andare a mangiare un peperoncino intero da domani mattina.

Un povero ragazzo ha mangiato un “peperoncino fantasma” come parte di una gara. Il fantasma è considerato il peperoncino più piccante al mondo, e gli ha provocato un vomito così violento da provocargli la rottura dell’esofago, che è un’emergenza chirurgica potenzialmente pericolosa per la vita. Anche al peperoncino puro può portare a una tosse così violenta da poter rompere un polmone.

Lo spray al peperoncino negli occhi sembra essere un problema solo se non puoi lavarlo via. Una donna è stata colpita con spray al peperoncino e ammanettata in una cella per nove ore e sembra aver subito danni permanenti alla vista. La cosa migliore che puoi fare se stai cercando di aiutare qualcuno a cui è stato spruzzato spray in faccia è cercare di calmarlo, assicurarti che respiri bene, rimuovere le lenti a contatto il prima possibile e poi irrigare abbondantemente i suoi occhi per lavare la sostanza chimica.

Anche la sola esposizione ambientale al gas al peperoncino può causare sintomi di secchezza oculare che durano settimane, anche se non vieni spruzzato direttamente. È ironico che la Convenzione sulle armi chimiche proibisca l’uso di questi agenti antisommossa durante la guerra, eppure vengono abitualmente utilizzati per sedare le proteste civili.

In conclusione, dovremmo iniziare tutti a prendere compresse di capsaicina e a bagnare il cibo con salsa piccante? Se ti piace la salsa piccante, fallo, ma non penso che dovremmo iniziare a prendere integratori finché non avremo studi randomizzati e controllati che ne dimostrino i benefici.

Bibliografia