Ogni persona con più di 65 anni dovrebbe saperlo: questo è il fattore N1 per il rischio di demenza.

Esiste una “vasta letteratura scientifica che descrive l’impatto positivo della dieta sulla salute generale e sulla longevità”. “Tuttavia, sta solo ora diventando chiaro che il consumo di diete ricche di cibi vegetali può influenzare la neuro-infiammazione (infiammazione del cervello) portando all’espressione di proteine citoprotettive (protettive delle cellule) e riparatrici”.

Proprio “nell’ultimo decennio, sono stati compiuti notevoli progressi nel realizzare che lo stress ossidativo… e l’infiammazione cronica di basso grado sono i principali fattori di rischio alla base dell’invecchiamento cerebrale”. Quindi, non c’è da stupirsi che gli alimenti antiossidanti e antinfiammatori possano aiutare.

Demenza, radicali liberi e luteina

“Il cervello è particolarmente vulnerabile agli attacchi dei radicali liberi [stress ossidativo] a causa del suo alto contenuto di grassi e l’elevata attività metabolica”.
Non vuoi che il tuo cervello degeneri. Hai quindi bisogno di assimilare dalla dieta tanti antiossidanti, in particolar modo quelli liposolubili come il beta-carotene. In realtà, il principale carotenoide concentrato nel cervello è la luteina; il cervello la assimila preferenzialmente.

Ad esempio, se guardi alle persone più anziane, come nello studio sui centenari, si conferma che l’ossidazione “è coinvolta nel declino cognitivo legato all’età”.
I ricercatori hanno pensato che gli antiossidanti alimentari “potrebbero svolgere un ruolo” nella prevenzione o nel ritardo del declino cognitivo, quindi ne hanno esaminato otto diversi: vitamina A, vitamina E etc.
A sorpresa di tutti. “Solo… la luteina era significativamente correlata a una migliore cognizione.”

L’occhio è lo specchio dell’anima

C’è un problema. Nello studio sopracitato si è esaminato il cervello di persone morte. Ma a noi interessa capire gli effetti della dieta quando siamo ancora vivi. C’è un modo per guardare dentro il cervello di una persona viva? Si c’è, attraverso i suoi occhi.

La retina, la parte posteriore del nostro bulbo oculare, è in realtà “un’estensione” del nostro sistema nervoso centrale, un’espansione del cervello durante lo sviluppo, e proprio nel mezzo della stessa c’è un punto. Questo è ciò che vede il dottore quando ti guarda negli occhi con quella luce brillante. Quel punto, chiamato macula, è la nostra fotocamera HD, dove ottieni la visione con la massima risoluzione, ed è ricca di luteina.

Ebbene, devi sapere che i livelli nella retina corrispondono ai livelli nel resto del cervello, quindi i tuoi occhi possono essere una finestra sul tuo cervello. Ora possiamo finalmente fare studi su persone vive, per vedere se la dieta può influenzare i livelli di luteina negli occhi, che riflettono i livelli di luteina nel cervello, e vedere se ciò è correlato a miglioramenti nella funzione cognitiva.

Luteina, demenza e punteggi cognitivi

Diversi studi dimostrano che esistono correlazioni significative tra la quantità di pigmento maculare – questi pigmenti vegetali come la luteina – e i punteggi dei test cognitivi. Puoi dimostrarlo con le scansioni di risonanza magnetica che suggeriscono che la luteina e la zeaxantina “promuovono il funzionamento cognitivo in età avanzata migliorando l’efficienza neurale”. Ovvero l’efficienza con cui i nostri nervi comunicano. Ad esempio, dai un’occhiata a questo interessante studio sull’integrità della materia bianca che “fornisce intuizioni uniche sulla connettività della rete cerebrale”, permettendo di seguire i tratti nervosi in tutto il cervello. I ricercatori sono stati in grado di dimostrare una maggiore integrità del circuito in base alla quantità di luteina e zeaxantina che potevano vedere negli occhi delle persone: “un’ulteriore prova di una relazione significativa tra dieta e integrità neurale” del nostro cervello, in particolare nelle regioni vulnerabili al declino legato all’età.

Alzheimer

Quindi, i pazienti con Alzheimer hanno meno di questo pigmento maculare? Significativamente meno luteina nei loro occhi, significativamente meno luteina nel sangue e una maggiore incidenza di degenerazione maculare, dove questo strato di pigmento viene distrutto. Lo spessore di questo strato di pigmento vegetale nei tuoi occhi può essere misurato e potrebbe essere un potenziale indicatore dell’inizio dell’Alzheimer. Non aspettare così a lungo, però. Sappiamo che la densità del pigmento maculare è correlata alla funzione cognitiva nelle persone anziane; ed in quelli di mezza età?

Demenza a partire dalla mezza età

“Una conseguenza apparente dell’invecchiamento sembra essere la perdita di alcuni aspetti del controllo cognitivo”, che inizia già dalla mezza età. Non per tutti però, suggerendo che forse qualcosa come la dieta potrebbe determinare alcune di queste differenze. Una misura del controllo cognitivo mostra che i più giovani, in media, fanno meglio degli anziani. Non c’è da stupirsene. Ma gli anziani che hanno un alto pigmento maculare e molta luteina nella parte posteriore degli occhi, hanno risultati molto migliori, quasi comparabili ai giovani. Questi risultati suggeriscono che il “ruolo protettivo dei carotenoidi come la luteina all’interno del cervello può essere evidente già in gioventù, ovvero decenni prima dell’inizio di un declino cognitivo più evidente più avanti nella vita.”

Anche nei bambini…

Puoi prendere i ventenni e mostrare una funzione uditiva superiore in quelli con più pigmento maculare negli occhi. Guarda: “Il sistema uditivo, [il nostro udito] come il resto del sistema nervoso centrale, è in definitiva costruito e mantenuto dalla dieta, ed è quindi, non a caso, sensibile all’assunzione alimentare per tutta la vita” – fino a quando infanzia.

Un pigmento maculare più elevato è associato a risultati accademici più elevati tra gli scolari. Puoi guardare negli occhi un bambino e avere un’idea di quanto bene potrebbe ottenere in materie come matematica e scrittura. “Questa scoperta è importante perché la luteina maculare è modificabile e può essere manipolata dall’assunzione alimentare”. Ok, ma allora dove si trova la luteina? Le industrie dell’avocado e delle uova amano vantarsi della quantità di questi pigmenti maculari presenti nei loro prodotti, ma le vere superstar sono le verdure a foglia verde scuro. Una mezza tazza di cavolo riccio contiene 50 volte più di un uovo, un’insalata di spinaci o una frittata di 50 uova.

Bibliografia