Ridurre o invertire le malattie cardiache non è un’impresa facile ma sembra esserci una molecola, la berberina, che potrebbe fare proprio questo.

Stiamo parlando di questo studio (1) in cui i ricercatori hanno dato la berberina a dei criceti per vedere se questa molecola potesse ridurre la grandezza delle placche aterosclerotiche.

Per fortuna hanno fatto esattamente lo stesso esperimento sugli esseri umani (2), quindi salteremo i dati sui criceti ed andremo direttamente ai dati umani.

L’idea alla base di questo studio era di vedere se la berberina fosse in grado di modificare il microbioma e ridurre i livelli di TMAO nel sangue.

TMAO e problemi cardiovascolari

Quando consumi colina o l-carnitina queste molecole possono essere trasformate enzimaticamente in TMA attraverso l’enzima colina-TMA-lase che si trova nei batteri intestinali.
Questo enzima trasforma la colina in trimetilammina (TMA). La TMA viene quindi rilasciata dal batterio e entra nel nostro flusso sanguigno dov’è ulteriormente convertito in trimetilammina e ossido (TMAO) all’interno del fegato.

Secondo questi ricercatori la generazione di TMAO è legata al rischio di aterosclerosi. L’aterosclerosi è la progressione della placca nelle pareti delle arterie. Se si forma una placca all’interno dei vasi sanguigni e progredisse troppo, potresti soffrire delle occlusioni e la mancanza di flusso sanguigno sia a causa della placca stessa o dalla rottura della placca che libera dei pezzi più piccoli che andranno a bloccare vasi sanguigni nella periferia. In altre parole: “Non una bella situazione!”

il ruolo della berberina sulla formazione di TMAO

La berberina gioca un ruolo critico a questo livello in quanto lega e inattiva l’enzima presente nei batteri del microbioma. Ovvero quei batteri che convertono la colina in TMA.

I ricercatori hanno mostrano esattamente questo effetto.

A sinistra c’è il TMA che proviene dal microbioma e a destra possiamo vedere il TMAO proveniente dal fegato.

Il rettangolo rosso indica i pazienti dopo 4 mesi e il bianco indica il livello di questi 2 parametri nelle stesse persone ma prima di iniziare l’esperimento. Più alto è il rettangolo  maggiore è il TMA e il TMAO.
Come puoi vedere, la berberina aveva un effetto piuttosto forte, riducendo entrambi i parametri per oltre il 30%.

ok, quindi la domanda successiva è: cosa fare? Questo effetto porta ad un rischio inferiore
di malattia cardiaca ed aterosclerosi?

Effetti della berberina sulla progressione della placca

Ti mostrerò alcune immagini della progressione della placca in queste persone, poi parleremo di un’altra cosa che troverai molto interessante.

Ecco le immagini. Queste sono le stesse persone prima e dopo il trattamento. Le immagini in alto sono prima della berberina e le immagini sotto sono dopo la supplementazione con berberina.

Fai attenzione ai contorni bianchi tratteggiati. Queste sono le placche formatesi nell’arteria. Magari a livello visivo non noterai grandi cambiamenti, ma puoi concentrare la tua attenzione sui numeri mostrati in basso.

Per esempio, prendiamo l’immagine D del paziente N 19.

Se  i numeri sono più bassi nell’immagine inferiore ciò significa che la placca si è ridotta, ed è esattamente ciò che vediamo.
Tuttavia queste potrebbero essere le immagini che i ricercatori stanno selezionando e potrebbero essere solo le migliori. Quindi meglio affidarci alla totalità dei dati guardando questi 2 grafici che rappresentano tutti i partecipanti allo studio.


Ancora una volta il rosso rappresenta il gruppo dopo aver preso la berberina ed il nero è lo stesso gruppo prima del consumo. Puoi focalizzare la tua attenzione sulla variazione percentuale che è la variazione media tra le due condizioni. Solo una delle 2 variabili analizzata, il punteggio di placca e lo spessore dell’intima carotidea, ha avuto una modifica statisticamente significativa ma l’altro parametro è molto vicino ad esserlo.

La mia interpretazione è che la berberina sembra avere un effetto di riduzione della placca.
Ora, prima di capire come interpretare lo studio nella sua totalità permettimi di menzionare che i ricercatori avevano anche a gruppo di persone inizia una terapia con statine.

Se guardiamo quei dati notiamo qualcosa di veramente sorprendente.
Sono analizzate differenti misure:

  • punteggio totale della placca
  • spessore dell’intima
  • lunghezza effettiva della placca

Se basiamo le cose solo sulle percentuali, due dei parametri – il punteggio della placca e spessore dell’intima – peggiorato leggermente con la terapia con statine. Tuttavia la lunghezza della placca sembra ridursi.

I limiti dello studio

Nonostante ciò, un problema con questi dati è non esiste un gruppo di controllo, quindi non abbiamo un gruppo di confronto a parte quello della berberina. Inoltre nessuna di queste variazioni percentuali erano statisticamente significative, quindi l’interpretazione corretta sarebbe che: “la terapia con statine non ha portato ad una regressione della formazione della placca. Nel complesso ciò implica che la terapia con statine non è efficace quanto la berberina”. 

Ci sono altri problemi con questo studio. Ad esempio mentre i ricercatori hanno esaminato una serie di misure: TMA, TMAO e la berberina, ed il presupposto è che tutti questi effetti della berberina fossero mediati attraverso il TMAO. Ma noi sappiamo che la berberina ha molti altri effetti nel corpo che sono legati al sistema cardiovascolare. (3)

Tuttavia, al momento della pubblicazione, i dati umani sul collegamento di TMAO e malattie cardiache non sono ancora chiari (4). Una meta-analisi sembra indicare come la berberina sia efficace nel ridurre le malattie cardiovascolari (5) ma approfondiremo questo argomento in futuro.