Molte persone usano i cosiddetti prodotti per l’igiene femminile – come detergenti e salviette intime, lavande detergenti e persino deodoranti – sperando di sentirsi pulite e fresche. Questi prodotti aiutano davvero a mantenere la salute genitale?

È mai consigliabile utilizzare prodotti di “igiene femminile”?

Al liceo frequentavo un corso chiamato “educazione alla salute”, che era un mix eclettico di biologia generale ed educazione sessuale riuniti a casaccio in uno solo.

Da adolescenti amanti del divertimento, molti dei miei compagni di classe facevano domande e raccontavano aneddoti che speravano avrebbero spaventato il nostro insegnante sofferente.

Una delle loro domande, tuttavia, suscitò davvero l’interesse di tutte le ragazze della classe.

Una sua buona amica, ha detto, usava detergenti intimi quotidianamente. Nonostante ciò, si è ritrovata con una brutta infezione vaginale. “Come è stato possibile?” si chiedeva il mio compagno di classe.

La nostra insegnante ha poi spiegato che un uso eccessivo di detergenti, anche quelli etichettati come “sicuri” per le zone intime, potrebbe sconvolgere il delicato equilibrio intimo della vagina e dare origine ad infezioni; ma la nostra insegnante aveva ragione o torto nella sua valutazione?

Prodotti igiene femminile, le statistiche

I cosiddetti prodotti per l’igiene femminile – che comprendono diversi tipi di detergenti intimi, salviette, gel e lubrificanti, ma anche lavande intime e prodotti per procedure di cura alternative, come la vaporizzazione vaginale – sono popolari in molti paesi del mondo.

Le statistiche mostrano che il mercato dell’igiene femminile, nel complesso, ha portato milioni di dollari nelle economie di decine di paesi solo nel 2017, con Cina e Stati Uniti in testa.

Negli Stati Uniti nel 2018, le vendite di trattamenti vaginali sono state pari a oltre 286 milioni di dollari e quelle di lavande vaginali a 41 milioni di dollari. Nel frattempo, altri tipi di prodotti per l’igiene femminile – esclusi assorbenti, salvaslip e tamponi – hanno apportato all’economia oltre 309 milioni di dollari.

Eppure, negli ultimi anni, un mantra è diventato pervasivo nei siti web di medicina e benessere e nei materiali didattici che trattano la salute vaginale: vale a dire che “la vagina è un forno autopulente”.

Questa idea si riferisce al fatto che la vagina produce naturalmente secrezioni che eliminano cellule morte e batteri, quindi non è necessario pulirla con saponi, detergenti o lavande.

Quindi se la vagina non necessita di alcuna pulizia aggiuntiva, significa che la stessa regola vale anche per la vulva? E in che modo i diversi prodotti per l’igiene intima possono influire sulla salute vulvovaginale?

Nozioni di base su vulva e vagina

Per prima cosa: cos’è la vagina, cos’è la vulva e qual è la differenza tra le due? In termini medici, la vagina si riferisce al tratto muscolare interno che si estende dalla cervice all’apertura vaginale.

La vulva è la parte esterna del tratto genitale femminile, che comprende:

  • le labbra interne ed esterne (piccole e grandi labbra)
  • il glande clitorideo (la parte esterna del clitoride) e il cappuccio clitorideo (la piega della pelle che protegge il glande clitorideo)
  • il vestibolo (che circonda l’apertura vaginale)
  • l’apertura uretrale

Per mantenere la salute vulvare e vaginale, una persona deve assicurarsi che due aspetti importanti rimangano equilibrati: il pH, che è una misura che denota l’acidità o l’alcalinità di qualcosa, e l’equilibrio batterico.

Il ph ideale

Gli studi indicano che il pH vulvare è solitamente compreso tra 3,5 e 4,7, mentre il pH vaginale varia in base all’età di una persona e allo stadio del ciclo mestruale.

Pertanto, prima che una persona raggiunga l’età riproduttiva e inizi le mestruazioni, il suo pH vaginale sarà 7 (neutro), mentre una persona in età riproduttiva può avere un pH vaginale di 3,8–4,4. Durante la menopausa, a seconda che una persona intraprenda o meno una terapia ormonale sostitutiva, il suo pH vaginale può essere 4,5–5 o 6,5–7.

Quando si tratta di capire cosa costituisce un microbioma equilibrato nella vagina rispetto alla vulva, tuttavia, le cose diventano meno chiare.

Ogni vagina è differente

Nella vagina, le popolazioni batteriche cambiano a seconda della fase del ciclo mestruale e, secondo alcuni studi, persone di diverse etnie hanno anche un microbiota vaginale diverso.

Per quanto riguarda il microbiota vulvare, gli specialisti hanno condotto solo pochi studi con l’obiettivo di determinare come dovrebbe apparire una normale popolazione batterica vulvare. Detto questo, le ricerche esistenti suggeriscono che la vulva presenta naturalmente i batteri presenti nella vagina così come alcune specie presenti nelle feci di una persona.

Tuttavia, come conclude uno studio che nomina queste caratteristiche, “la vulva è più complessa di quanto si pensasse inizialmente”, poiché le popolazioni batteriche vulvari sembrano variare notevolmente tra le persone.

Quali prodotti non sono sicuri?

Considerando che sappiamo così poco su come dovrebbe essere un ambiente vulvovaginale sano – in parte perché può differire molto da persona a persona – può essere difficile delineare linee guida chiare su quali prodotti qualcuno dovrebbe usare quando si tratta di igiene intima.

L’uso di siringhe e detergenti può alterare il microbioma vaginale.

Tuttavia, gli studi che esaminano la connessione tra i prodotti per l’igiene femminile e lo sviluppo di infezioni vaginali hanno tratto alcune conclusioni importanti su quali prodotti e procedure una persona dovrebbe evitare quando si prende cura della propria vagina e della vulva.

Il lavaggio comporta il “lavaggio” della vagina con acqua o vari detergenti, comprese soluzioni fatte in casa di acqua e aceto, a volte con l’aiuto di strumenti appositamente progettati. Questa tecnica è tanto diffusa quanto malsana.

Diversi studi hanno scoperto che le lavande possono sconvolgere il naturale equilibrio batterico nella vagina, rendendola più vulnerabile alle infezioni – comprese le infezioni trasmesse sessualmente – e aumentando il rischio di cancro cervicale e malattia infiammatoria pelvica.

gel e disinfettanti

Nel 2018, i ricercatori dell’Università di Guelph in Ontario, Canada, hanno concluso che l’uso di gel disinfettanti era collegato a un aumento di otto volte del rischio di una persona di sviluppare un’infezione da lievito e a un rischio quasi 20 volte maggiore di contrarre un’infezione batterica.

Lo stesso studio ha anche trovato un’associazione tra l’uso di detergenti intimi e un rischio 3,5 volte più elevato di infezioni batteriche e un rischio più che doppio di contrarre un’infezione del tratto urinario (UTI). Gli scienziati hanno notato un’associazione simile tra l’uso di salviette detergenti intime e le infezioni del tratto urinario.

“Questi prodotti potrebbero impedire la crescita dei batteri sani necessari per combattere le infezioni. La nostra società considera i genitali femminili impuri e la commercializzazione di prodotti per l’igiene vaginale come qualcosa di cui le donne hanno bisogno per raggiungere l’ideale sta contribuendo al problema”.

L’autore principale dello studio Kieran O’Doherty

Soluzioni antisettiche

Un vecchio studio pubblicato sulla rivista “Malattie sessualmente trasmesse” suggeriva che le persone che facevano bagni di schiuma, applicavano soluzioni antisettiche alla vulva o alla vagina o utilizzavano soluzioni e lavaggi acquistati in negozio o fatti in casa per pulire la vagina avevano maggiori probabilità di avere vaginosi batterica.

Anche idratanti e spermicidi possono causare danni. Secondo uno studio in vitro del 2013, la crema idratante femminile Vagisil e uno spermicida (Nonoxynol-9) hanno rapidamente soffocato la crescita dei batteri “buoni” (Lactobacillus) solitamente presenti nella vagina.

I ricercatori spiegano che il Nonoxynol-9 “ha ucciso completamente i batteri”, mentre Vagisil ha soppresso significativamente la crescita del Lactobacillus”.

Quali sono alcune buone pratiche?

Quando si tratta di mantenere la vagina pulita e sana, le linee guida dell’Office on Women’s Health affermano che “è meglio lasciare che la tua vagina si pulisca da sola” attraverso le secrezioni che produce naturalmente.

Se una persona è preoccupata che le perdite vaginali cambino colore o acquisiscano un odore particolare, dovrebbe parlare con un operatore sanitario per verificare la presenza di una potenziale infezione.

Sebbene molte persone possano essere preoccupate per l’odore vaginale e acquistare prodotti che pretendono di eliminarlo, è normale che le vagine abbiano un profumo muschiato unico.

Tuttavia, se pulire la vagina non è necessario e addirittura dannoso, che dire della pulizia della vulva? Le prove sull’utilità o meno della pulizia della vulva sono state spesso inconcludenti.

Pulizia della vulva

Una revisione della letteratura specialistica del 2017 ha suggerito che una persona dovrebbe pulire regolarmente la pelle della vulva con lavaggi delicati, non profumati e senza sapone per prevenire l’accumulo di sudore, sangue mestruale, cellule morte e altro materiale biologico che potrebbe accumulare batteri nocivi.

Questo consiglio si basa su varie linee guida ufficiali che suggeriscono l’uso di “detergenti liquidi ipoallergenici” per pulire la vulva. Una di queste linee guida è quella pubblicata nel 2013 dal Royal College of Obstetricians and Gynecologists, che afferma:

“Lavare [la vulva] con acqua e sapone può causare secchezza della pelle e peggiorare il prurito. L’uso di sostituti del sapone può essere lenitivo e protettivo e impedisce alla pelle di diventare secca e irritata. Al posto del sapone si può usare una crema acquosa (un tipo speciale di crema idratante […]).

Tuttavia, le linee guida avvertono anche che lavare eccessivamente la vulva (pulirla più di una volta al giorno) può irritarla e nuocere alla sua salute, e che nel pulire questa parte del corpo, una persona dovrebbe “[a] evitare l’uso di spugne o flanelle” e tamponarlo delicatamente solo con un asciugamano morbido per asciugarlo.

Cosa abbiamo imparato

In breve, il consenso tra i ginecologi sembra essere che vagine e vulve stanno per lo più bene da sole e che attaccarle con saponi, profumi, creme e gel rischia di causare più danni che benefici.

Se sei preoccupato per la forma, l’aspetto, l’odore o la sensazione della tua vulva, il posto migliore dove andare non è il drugstore o Internet per consigli aneddotici, ma il tuo medico.

Ti forniranno le informazioni corrette di cui hai bisogno e ti aiuteranno a decidere la migliore linea d’azione, se è necessaria qualche azione.