La rapamicina è un nuovo farmaco che sembra avere effetti sorprendenti nell’allungare la vita e ridurre le malattie legate all’invecchiamento. Ci si può fidare o è solo un’altra trovata di marketing?

Rapamicina, cos’è e come funziona.

La rapamicina ha una storia incredibile. Per la prima volta scoperta nel 1975 è prodotta da alcuni batteri nella terra di una misteriosa isola dell’oceano pacifico. I ricercatori la chiamarono rapamicina in onore dell’isola dove fu scoperta: Rapa nui, la famosa isola di Pasqua conosciuta sia per un film dedicato sia per i Moai.

Questo farmaco agisce inibendo un enzima chiamato mTOR, dagli scienziati definito come “il grande determinante della longevità e dell’invecchiamento”.

mTOR

L’mTOR è il principale regolatore della crescita negli animali. La sua attivazione induce la crescita sia in numero che in dimensioni delle cellule. Quando sei giovane questo enzima ti permette di crescere, ma quando sei anziano può diventare un vero e proprio problema. é infatti definito come “una macchina da corsa senza freni”, perchè ti fa correre da giovane ma, quando dovrebbe rallentare nella terza età, in realtà continua a spingere sull’acceleratore creando le condizioni per la formazione di tumori.

Rapamicina ed Alzheimer

Nei cervelli di persone con Alzheimer sottoposti ad autopsia, è stato scoperto che i marcatori di attivazione di mTOR erano fino a 100 volte più alti rispetto ai cervelli della stessa età di coloro che muoiono per altre cause. Ciò ha senso, poiché le cellule nervose raramente si dividono una volta raggiunta la maturità, cosa che altrimenti diluirebbe i detriti cellulari danneggiati, l’autofagia è particolarmente importante nel cervello. Dato il “sorprendente” miglioramento della funzione cognitiva nei topi anziani grazie alla rapamicina, un bloccante di mTOR, e gli studi che mostrano la prevenzione (e il possibile ripristino in alcuni casi) di difetti di memoria nei modelli murini transgenici del morbo di Alzheimer, ci sono state richieste di studi clinici sulla rapamicina per i malati di Alzheimer.

Dopotutto, mTOR regola il più grande fattore di rischio dell’Alzheimer, l’invecchiamento stesso. Il rischio di sviluppare questa demenza raddoppia ogni cinque anni oltre i 65 anni, con il rischio di morte per Alzheimer che sale a 700 volte di più dai 55 agli 85 anni.

Sfortunatamente, non è stato tentato alcuno studio clinico di questo tipo. Non sembra nemmeno che i tassi di demenza dei pazienti sottoposti a trapianto di organi trattati con rapamicina siano mai stati monitorati. Quando i pazienti sottoposti a trapianto di rene passano inizialmente agli inibitori di mTOR, sembrano sperimentare un miglioramento significativo delle funzioni esecutive, della memoria e dell’umore, ma ciò potrebbe in parte essere dovuto al fatto che stavano prendendo farmaci come la ciclosporina che possono di per sé causare effetti neuropsichiatrici avversi.

Possibili effetti collaterali

Il brevetto della rapamicina è scaduto da più di un decennio; quindi, le aziende farmaceutiche non possono più lucrare come vorrebbero. Senza tale protezione dei prezzi, non esiste un forte motivo di profitto per studiare il farmaco, quindi non dovremmo aspettarci studi clinici di grandi dimensioni nell’immediato futuro. Un altro motivo di esitazione nella sperimentazione clinica può essere rappresentato dagli effetti collaterali frequenti, e talvolta pericolosi per la vita, come l’immunosoppressione. In uno studio sul cancro con un inibitore di mTOR, ad esempio, due dei diciotto pazienti hanno sviluppato infezioni potenzialmente letali e uno di loro è morto. Per combattere il cancro o il rigetto di organi, potremmo essere disposti a sopportare rischi significativi. Ma c’è una tolleranza al rischio molto più bassa per i farmaci antietà destinati ad essere utilizzati in massa per esseri umani sani.

Rapamicina e longevità

Gli studi sulla longevità dei topi sono impressionanti, ma in genere vengono eseguiti in un ambiente privo di agenti patogeni rigorosamente controllato che potrebbe non tradursi in condizioni reali. I soli effetti immunosoppressori sono considerati sufficienti per mettere in guardia contro l’auto-sperimentazione. Tuttavia, esiste una clinica dedicata ai pazienti che si automedicano con la rapamicina nel tentativo di rallentare l’invecchiamento. I sostenitori della rapamicina sottolineano che le dosi richieste per l’anti-invecchiamento sono molto inferiori a quelle utilizzate nella terapia del cancro o nel trapianto di organi e, se non altro, potrebbero ringiovanire il sistema immunitario. È possibile che anche il dosaggio transitorio e/o intermittente possa aiutare a ottenere benefici senza tanti rischi? Non lo sai finché non lo metti alla prova.

Prove di efficacia

Due piccoli studi pilota sulla rapamicina a basso dosaggio per alcuni mesi negli anziani non hanno causato effetti collaterali importanti (anche se hanno causato diarrea fino al 62%), ma non sono riusciti a trovare alcun beneficio immediato sulla funzione cognitiva o sulla prestazione fisica. Nel 2018, tuttavia, centinaia di individui di età pari o superiore a 65 anni sono stati randomizzati per un’inibizione di mTOR circa 100 volte inferiore a quella utilizzata nei pazienti oncologici o trapiantati. E invece della soppressione immunitaria, sembrava che ottenessero un ringiovanimento immunitario. Non solo hanno riscontrato un miglioramento nella risposta alla vaccinazione antinfluenzale, ma nell’anno successivo hanno registrato infezioni significativamente inferiori rispetto al placebo e hanno ricevuto i farmaci solo per sei settimane. Ciò suggerisce un miglioramento persistente della funzione immunitaria mesi dopo la sospensione del farmaco. Tuttavia, l’auto-sperimentazione continua ad essere fortemente scoraggiata finché non avremo un’idea migliore dei rischi. Per fortuna, ci sono modi per sopprimere mTOR senza assumere farmaci.

Bibliografia