Secondo un recente studio, i pazienti che assumevano regolarmente sonniferi su prescrizione avevano quasi cinque volte più probabilità di morire rispetto ai non utilizzatori per un periodo di due anni e mezzo. Anche quelli a cui venivano prescritti meno di 20 pillole all’anno erano a rischio, hanno scoperto i ricercatori; i consumatori accaniti avevano anche maggiori probabilità di sviluppare il cancro.

Non sorprende che i risultati, pubblicati online sulla rivista BMJ, abbiano suscitato molto scalpore. Secondo il CNR, il consiglio nazionale delle ricerche, in Italia circa il 5,8% della popolazione usa sonniferi, si tratta quindi di circa 2,6 milioni di persone. I pazienti in preda al panico hanno chiamato gli studi medici in cerca di rassicurazione; altri semplicemente smettono di prendere le pillole senza pensarci troppo.

Alcuni esperti si sono affrettati a sottolineare le carenze dello studio. L’analisi non ha dimostrato che i sonniferi causino la morte, hanno osservato i critici, ma solo che potrebbe esserci una correlazione tra i due. E mentre gli autori hanno suggerito che i sonniferi fossero un fattore nelle morti, coloro che usano ausili per dormire tendono come gruppo ad essere più malati di quelli che non li usano. Le morti potrebbero semplicemente essere il riflesso di una salute peggiore.

Sonniferi: meglio evitarli?

Tuttavia, i risultati sottolineano la preoccupazione per l’esplosione dell’uso di sonniferi. Gli esperti dicono che molti pazienti, soprattutto gli anziani, dovrebbero prestare maggiore attenzione quando usano farmaci per il sonno, compresi gli ipnotici non benzodiazepinici così popolari oggi, come zolpidem (marchio Ambien), eszopiclone (Lunesta) e zaleplon (Sonata).

“Se qualcuno viene da me prendendo un sonnifero, di solito la mia tattica è cercare di toglierglielo”, ha detto la dottoressa Nancy A. Collop, presidente dell’American Academy of Sleep Medicine e direttrice dell’Emory Sleep Center di Atlanta, che era un ricercatore in uno studio clinico su Lunesta cinque anni fa.

Si ritiene che gli ipnotici sedativi non benzodiazepinici, sul mercato dalla fine degli anni ’80, siano più sicuri e meno soggetti ad abuso rispetto alle benzodiazepine o ai barbiturici. Ma molte persone li assumono per anni, anche se la maggior parte è approvata solo per un uso a breve termine e generalmente la loro sicurezza ed efficacia non sono state valutate oltre diverse settimane negli studi clinici. (Un’eccezione è Lunesta, che è stata testata per un massimo di sei mesi.)

Sono efficaci?

Alcuni dati suggeriscono che i farmaci non fanno nemmeno molto bene ciò che promettono, ha affermato il dottor Steven Woloshin, professore di medicina presso il Dartmouth Institute for Health Policy and Clinical Practice.

“La definizione di insonnia è che dormi meno di sei ore e mezza e ci vogliono 30 minuti o più per addormentarti”, ha detto il dottor Woloshin, che sta sostenendo una nuova etichettatura che indichi l’efficacia di un farmaco funziona effettivamente rispetto a un placebo. “Ma anche quando i farmaci funzionano meglio dei placebo, e non sempre funzionano, le persone non si addormentano in meno di 30 minuti e non dormono per più di sei ore”.

E, come mostrano gli studi clinici, alcuni si sentono ancora intontiti il giorno dopo, un effetto collaterale dei farmaci.

I dati del più ampio studio esaminato dalla Food and Drug Administration quando ha approvato Sonata hanno rilevato che il farmaco non prolunga il tempo di sonno, ha sottolineato il dottor Woloshin; i soggetti trattati con una dose da 10 milligrammi e quelli trattati con un placebo hanno dormito entrambi in media 6 ore e 20 minuti. E quelli che assumevano il farmaco impiegavano in media 36 minuti per addormentarsi durante la prima settimana di studio, solo 14 minuti in meno rispetto al gruppo di controllo.

Uno su 20 ha affermato di sentirsi assonnato il giorno successivo e alcuni hanno riportato problemi di memoria.

Lunesta

I dati di un ampio studio su Lunesta, revisionato anche dalla FDA, hanno mostrato che i soggetti hanno dormito 37 minuti in più rispetto a un gruppo di controllo, ma hanno dormito solo 6 ore e 22 minuti e ci sono voluti comunque 30 minuti per addormentarsi; i soggetti trattati con placebo hanno impiegato 15 minuti in più.

Anche mettendo da parte il controverso nuovo studio, i rischi dei popolari ipnotici sedativi possono essere significativi. In rari casi possono scatenare gravi reazioni allergiche e possono aumentare i problemi respiratori; possono peggiorare la depressione, spesso causa di insonnia.

Possono contribuire alla confusione che influenza il giudizio e il comportamento e sono stati implicati in cadute che possono essere fatali per gli anziani. Possono essere coinvolti in overdose in combinazione con alcol e il loro uso aumenta il rischio di incidenti stradali.

I pazienti che usano ipnotici hanno anche riferito di aver messo in atto comportamenti complessi e bizzarri mentre erano in uno stato mezzo sveglio e mezzo addormentato, dal saccheggiare il frigorifero nel cuore della notte al fare sesso, parlare al telefono e persino guidare.

I funzionari delle aziende farmaceutiche affermano che i sedativi ipnotici hanno dimostrato di essere sicuri ed efficaci, anche se, come altri sonniferi soggetti a prescrizione, possono comportare alcuni rischi.

Altre conferme

Lo studio pubblicato dai ricercatori del Viterbi Family Sleep Center della Scripps Clinic di San Diego, non è stato il primo a collegare i sonniferi a un aumento del rischio di morte. Uno studio del 2007 condotto in Norvegia su quasi 15.000 persone ha rilevato che gli uomini avevano 1,5 volte più probabilità di morire e le donne 1,7 volte più probabilità di morire se avessero usato sonniferi. Uno studio canadese del 2010 su oltre 14.000 persone ha rilevato che gli utenti avevano 1,36 volte più probabilità di morire rispetto ai non utilizzatori.

Uno studio svedese del 2009 che ha seguito diverse migliaia di uomini e donne per 20 anni ha scoperto che gli uomini che usavano regolarmente ipnotici avevano 4,5 volte più probabilità di morire, mentre le donne avevano il doppio delle probabilità di morire.

Nel nostro primo studio citato, i ricercatori hanno utilizzato le cartelle cliniche del sistema sanitario per confrontare i tassi di sopravvivenza di 10.529 pazienti che usavano farmaci ipnotici con 23.671 persone che non ne usavano nessuno durante lo stesso periodo. I non utilizzatori erano un gruppo molto più sano, ma i ricercatori sono stati in grado di confrontare utenti e non utenti con le stesse condizioni croniche. Tuttavia non avevano accesso a informazioni cruciali sulle diagnosi psichiatriche, né conoscevano le cause della morte.

“Pensiamo che stiano accadendo molte cose, non solo una”, ha affermato il dottor Daniel F. Kripke, l’autore principale dello studio. Crede che i farmaci possano peggiorare la depressione e danneggiare il DNA, portando al cancro.

I rappresentanti delle aziende farmaceutiche che producono popolari sonniferi furono critici nei confronti dello studio del dottor Kripke. Da un lato il periodo di osservazione era troppo breve per poter concludere che i farmaci potessero contribuire allo sviluppo del cancro. Sanofi-Aventis, produttore di Ambien, ha rilasciato una dichiarazione definendo il nuovo studio “altamente discutibile”.

Allora cosa deve fare un insonne?

Niente di avventato. Smettere bruscamente di prendere i sonniferi può provocare gravi sintomi di astinenza e agitazione, per non parlare delle notti insonni. I pazienti devono ridurre gradualmente il farmaco nel corso di molte settimane, dicono gli esperti.

Se l’insonnia è un problema cronico, parla con il tuo medico. Richiedere una valutazione approfondita per determinare se la causa potrebbe essere una condizione medica o psichiatrica sottostante; l’insonnia può anche essere un effetto collaterale di alcuni farmaci. Considera l’idea di chiedere un rinvio a un medico specializzato in medicina del sonno.

Pratica una buona “igiene del sonno”, ovvero abitudini che favoriscono il sonno. Fissa un orario per andare a dormire e adotta un rituale prima del sonno, come la lettura. Non fare un pisolino durante il giorno. Non guardare la televisione né utilizzare il computer prima di andare a dormire. Evitare esercizio fisico, nicotina, alcol, caffeina e cibi piccanti per diverse ore prima di andare a dormire. Blocca la luce e il rumore dalla camera da letto.

Alcuni studi suggeriscono che la terapia cognitivo comportamentale può essere efficace nel combattere l’insonnia. Se la tua assicurazione non copre la consulenza faccia a faccia, ci sono programmi online che si sono rivelati efficaci sia per l’insonnia che per l’ansia.

Fonte: https://archive.nytimes.com/well.blogs.nytimes.com/2012/03/12/new-worries-about-sleeping-pills/