Temiamo il dolore cervicale più di quanto temiamo altri tipi di dolore, soprattutto quando è grave e/o costante. La schiena e il collo sembrano vulnerabili. Eppure la maggior parte dei dolori spinali non ha una causa seria. Questo articolo spiega come distinguere nel miglior modo possibile la differenza tra un dolore al collo serio o un semplice disturbo.

Per favore, cerca immediatamente assistenza se hai avuto un incidente o hai dolori forti o strani o altri sintomi! Questo articolo NON riguarda le situazioni urgenti. Ma se hai un dolore al collo che inizia a preoccuparti, questo è un buon posto per rassicurarti e decidere se parlare o meno con un medico.

Bandiere rosse per gravi cause di dolore cervicale

È raro, ma ovviamente di tanto in tanto il dolore al collo può essere un segnale di allarme di cancro, infezione, malattia autoimmune o qualche tipo di problema strutturale come una lesione del midollo spinale o un importante vaso sanguigno. Alcune di queste situazioni inquietanti causano segni e sintomi difficili da ignorare e la maggior parte è probabile che venga diagnosticata correttamente e tempestivamente.
Quindi, se ti sembra grave, smetti di consultare il Dr. Google e vai a farti controllare.

Altrimenti, se sei a conoscenza dei “segnali di allarme”, puoi farti controllare quando è il momento giusto ed evitare preoccupazioni eccessive.

Un esempio di preoccupazione personale:

“Un giorno mi sono convinto che il dolore terribile e persistente al collo dovesse essere un cancro. È stato uno dei momenti più tristi della mia vita. Il dolore era andato aumentando lentamente per mesi, e alla fine era diventato così forte e inesorabile che avevo perso la calma. Ma poi, dopo un appuntamento di emergenza per un massaggio, mi sono sentita quasi completamente meglio… e quel particolare dolore non mi ha mai più disturbato.”

Spesso è così che va con il dolore cronico: proprio quando pensiamo di non poterlo più sopportare, alla fine scompare. È sempre più buio prima dell’alba.

La regola pratica è che dovresti iniziare un’indagine medica più approfondita quando sono soddisfatte tutte e tre queste condizioni, tre segnali d’allarme generali per il dolore al collo:

  1. ti dà fastidio da più di 6 settimane circa
  2. è grave e/o non migliora, o addirittura peggiora
  3. c’è almeno un’altra “bandiera rossa” (vedi sotto)

C’è una situazione (si spera ovvia) in cui non è necessario aspettare diverse settimane prima di decidere che la situazione è grave: se hai avuto un incidente con forze che potrebbero essere state sufficienti a fratturarti la colonna vertebrale o lesionare i nervi. Non c’era bisogno che te lo dicessi, vero? In realtà l’ho fatto per motivi legali! 😃

Diversi segnali d’allarme più specifici per il dolore al collo: una lista di controllo

Eccoti una lista di possibili bandiere rosse, ovvero situazioni che devono essere monitorare, fatti alzare l’attenzione e spingerti a parlarne con il medico:

  • se ti dai dei leggeri colpi sulla colonna vertebrale questi sono molto dolorosi.
  • perdita di peso senza aver fatto alcuna dieta.
  • Febbri e/o brividi misteriosi (specialmente nei pazienti diabetici).
  • Un forte mal di testa e/o l’incapacità di piegare la testa in avanti (rigidità nucale), e/o febbre e/o stato mentale alterato sono tutti sintomi di meningite (infiammazione delle membrane che rivestono il cervello e il midollo spinale, causata da un’infezione o effetti collaterali dei farmaci).
  • L’intorpidimento del viso è spesso un segno di un cancro o di un’infezione pericolosa. È un sintomo raro da trovare con il dolore al collo, ma deve essere preso sul serio quando si verifica.(1)
  • Un forte mal di testa che si manifesta all’improvviso viene chiamato in modo colorito “mal di testa a rombo di tuono”! La maggior parte sono innocui, ma dovrebbero sempre essere indagati.(2)
  • Un dolore nuovo e grave (pulsante o costrittivo) può essere causato da una rottura dell’arteria (3,4,5) con un alto rischio di ictus. La maggior parte dei casi (6), ma non tutti, sono improvvisi, da un lato, e causano dolore sia al collo che alla testa (alla tempia o alla parte posteriore del cranio), ma il dolore è solitamente strano.(7) Qualche accenno ad altri sintomi?(8) Vai al pronto soccorso.
  • Esistono molti possibili segni di problemi al midollo spinale nel collo, con o senza dolore al collo, che colpiscono principalmente gli arti in modi sorprendentemente vaghi che possono avere altre cause: scarsa coordinazione delle mani; debolezza, sentirsi “pesanti” e atrofia; intorpidimento diffuso; dolori lancinanti agli arti (soprattutto quando si piega la testa in avanti); un’andatura incerta. A volte le persone avvertono sia dolore al collo che sintomi più remoti senza rendersi conto che sono correlati.
  • Episodi inspiegabili di vertigini e/o nausea e vomito possono indicare un problema di stabilità della colonna cervicale superiore.
  • L’uso di steroidi, l’abuso di altre droghe e l’HIV sono tutti fattori di rischio per una grave causa di dolore al collo.
  • Se ti senti piuttosto male in qualsiasi altro modo, ciò potrebbe essere un’indicazione che il dolore al collo non è l’unica cosa che sta succedendo.
  • I principali segni che il dolore al collo potrebbe essere causato da una malattia autoimmune includono in particolare: una storia familiare di malattia autoimmune, un aumento graduale ma progressivo dei sintomi prima dei 40 anni, marcata rigidità mattutina, dolore ad altre articolazioni e alla parte bassa della schiena, eruzioni cutanee, digestione difficile, occhi irritati e secrezione dall’uretra.

Il dolore al collo destro o sinistro è significativo?

È sorprendente quanto spesso le persone trovino questo articolo perché stanno cercando informazioni su “dolore al collo lato sinistro” o – stranamente molto meno spesso – “dolore al collo lato destro”. Le persone si chiedono se il lato del dolore sia clinicamente significativo.

Non lo è.

L’anatomia media del collo è quasi perfettamente simmetrica. Esistono, ovviamente, molte variazioni anatomiche individuali, quindi chiunque potrebbe avere un collo asimmetrico, ma si tratta di stranezze imprevedibili che non aiutano a diagnosticare nulla. In molti casi, non abbiamo nemmeno alcun modo di sapere che esistano.

E ovviamente qualcosa può andare storto da un lato e non dall’altro anche quando sei perfettamente simmetrico.

Ma potresti dire al più grande diagnostico del dolore al collo del mondo da che parte sta il tuo dolore, e questo non avrebbe nessun vantaggio nella diagnosi. Rivelare il lato del dolore non darebbe al dottor Gregory House uno di quei momenti televisivi di “a-ha!”.

Per favore, non preoccuparti dell’aspetto del tuo dolore: non è un dettaglio importante.

I segni di artrite non sono segnali d’allarme

Una delle preoccupazioni più comuni relative al collo che non è particolarmente preoccupante: segni di “usura” sulla colonna cervicale, artrite e malattia degenerativa del disco, come rivelato da raggi X, scansioni TC e risonanza magnetica. Molte persone che presentano chiari segni di degenerazione artritica nella colonna vertebrale non presenteranno mai alcun sintomo, o ne avranno solo lievi e/o per un lungo periodo.(12) Ad esempio, circa il 50% dei quarantenni presenta rigonfiamenti del disco clinicamente irrilevanti, e anche all’età 20 c’è una quantità sorprendente di artrite spinale. La gravità di questi segni viene regolarmente sovrastimata sia dai pazienti che dagli operatori sanitari.

I segni di artrite non sono quasi mai diagnostici da soli.
Fatevi un favore: non date per scontato di avere un problema serio basato solo sul dolore e sui segni di artrite. Il dolore è comune; una grave degenerazione non lo è.

Percentuali di persone con vari tipi di degenerazione spinale ma senza dolore. Fonte: Brinjikji et al
Rilevamento dell’età tramite imaging

Il dolore al collo è un sintomo di COVID-19? (O altre infezioni comuni?)

Tutti i dolori comuni hanno maggiori probabilità di essere innescati o aggravati da qualsiasi infezione, ma forse il COVID-19 più di molti altri, semplicemente perché è insolitamente efficace nel causare dolori diffusi in tutto il corpo, e il collo è incluso in questo. Ma il dolore al collo non è più evidente di qualsiasi altra sede di dolore o indolenzimento (ad eccezione del mal di testa, che è presente nell’8-14% dei casi.(15, 16).

Notoriamente, la meningite provoca forti dolori al collo e rigidità. Questa non è finora una caratteristica importante del COVID-19, o di qualsiasi altra infezione, perché le infezioni abbassano sempre la nostra soglia del dolore. Se fossi già a rischio di una riacutizzazione del dolore al collo, potrebbe emergere durante qualsiasi infezione. Alcuni pazienti affetti da COVID hanno un dolore al collo peggiore di altri, ma è probabile che questo dica di più sulla loro vulnerabilità al dolore al collo che sul COVID-19. In altre parole, l’influenza potrebbe causare la stessa riacutizzazione del dolore al collo.

Dolore cervicale acuto e lancinante è solitamente un falso allarme

Il dolore acuto al collo non è di per sé un segnale di allarme. Che tu ci creda o no, non esiste una causa preoccupante del dolore al collo che sia acuta. In realtà i dolori acuti sono rassicuranti, nonostante la loro intensità. Isolati, senza altri problemi evidenti, di solito indicano che hai solo una fonte di irritazione temporanea e minore nella colonna cervicale. Le cause gravi di dolore al collo come infezioni, tumori e problemi al midollo spinale tendono ad emergere con dolori continui e non a “pugnalarti”.

Dolori acuti e lancinanti sono per lo più falsi allarmi neurologici relativi a problemi muscoloscheletrici relativamente banali: il cervello reagisce in modo iperprotettivo a irritazioni reali ma banali dentro e intorno alla colonna vertebrale. Il cervello li prende molto più seriamente di quanto ne abbia realmente bisogno, ma l’evoluzione ci ha abituato a essere ipersensibili in questo senso. Questo non vuol dire che il cervello reagisca sempre in modo eccessivo, ma di solito lo fa. Nella maggior parte dei casi, un dolore acuto è un avvertimento che puoi ignorare.

Anche la colonna cervicale è circondata da una fitta e intricata rete di nervi. In generale questi nervi sono incredibilmente difficili da irritare, molto più difficili di quanto si pensi, ma non è impossibile. Molti dolori al collo acuti e lancinanti sono probabilmente causati da una neuropatia minore (dolore dovuto all’irritazione dei nervi) che si attenua gradualmente nell’arco di diversi giorni o, nel peggiore dei casi, di alcune settimane, come la guarigione di un livido.

Il torcicollo è grave?

Raramente. Quasi tutta la rigidità del collo è un problema muscoloscheletrico lieve e diffuso: diverse strutture leggermente irritate si sommano a movimenti scomodi e fisicamente limitati. La rigidità del collo spaventosa più comune è la “rigidità nucale” della meningite – che rende molto difficile inclinare la testa in avanti – ma ovviamente sarà accompagnata da altri seri segnali di allarme, come malessere simil-influenzale.

Varie cause mediche di dolore cervicale che significano che puoi NON preoccuparti

Questa sezione presenta un elenco completo di problemi medici piuttosto comuni che possono causare dolore al collo (e potrebbero, plausibilmente, essere confusi con un caso “ordinario” di dolore al collo). Ti do una rapida idea di cosa sono e cosa li contraddistingue. Se trovi qualcosa in questo elenco che sembra terribilmente simile al tuo caso, per favore riportalo al tuo medico.

Importante! Nessuno di questi è pericoloso! Anche se alcuni sono piuttosto spiacevoli. Leggere di problemi medici su Internet può facilmente spaventarci,(18) quindi l’obiettivo è identificare le possibili cause del dolore al collo che non siano così spaventose. Se riesci a ottenere un approccio positivo per una di queste condizioni, allora potrai smettere di preoccuparti della minaccia di qualcosa di peggio.

  • Alcuni problemi della pelle sul collo possono causare dolore al collo, ma di solito sono evidenti: la maggior parte delle persone li identificherà come “problemi della pelle sul collo” e non “un problema al collo che colpisce la pelle”. L’herpes zoster (fuoco di Sant’Antonio) è estremamente doloroso ma superficiale e ben visibile.
  • La malattia di Bornholm è una malattia virale pazzesca con molti altri nomi intimidatori. Sembra una morsa sul petto e sui polmoni, è intensamente dolorosa e talvolta causa anche dolore al collo. Se ti senti come se non potessi respirare, dovresti farti visitare. L’infezione è temporanea.È una diagnosi estremamente improbabile.
  • La trichinosi (o trichinellosi, o trichiniasi) è una malattia parassitaria causata dal consumo di carne di maiale cruda o poco cotta e di selvaggina. Può essere lieve, grave o fatale ed è probabile che si verifichino disturbi digestivi. Può anche causare spasmi e dolori muscolari diffusi, compreso il collo. C’è una lunga lista di altri sintomi.
  • L’arterite temporale è un’infiammazione delle arterie nelle tempie, con molti sintomi: forte mal di testa, febbre, dolorabilità del cuoio capelluto, dolore alla mascella, problemi alla vista e ronzio nelle orecchie sono tutti sintomi possibili, insieme al dolore al collo. È quasi sconosciuto nelle persone di età inferiore ai 50 anni e di solito si verifica in persone con altre malattie o infezioni.
  • Linfoadenopatia. I linfonodi del collo possono rigonfiarsi in risposta a malattie o infezioni. Di tanto in tanto, qualcuno potrebbe confondere questi rigonfiamenti con nodi muscolari. Più probabilmente, sarà ovvio che sta succedendo qualcos’altro: una varietà di altri sintomi.
  • Sindrome di Parsonage-Turner, [RareDiseases.org] infiammazione del plesso brachiale. Per ragioni sconosciute, a volte la rete di nervi che esce dalla colonna cervicale, il plesso brachiale, si infiamma rapidamente. Questa condizione può talvolta verificarsi insieme al dolore al collo. Un forte dolore alla spalla e al braccio si sviluppa rapidamente, indebolisce l’arto e addirittura atrofizza i muscoli per diversi mesi. Non esiste una cura, ma la maggior parte delle persone guarisce completamente.
  • tiroidite, infiammazione della ghiandola tiroidea nella gola, può essere difficile da diagnosticare, causando una sconcertante serie di sintomi vaghi. Se il dolore al collo è accompagnato da sintomi come affaticamento, aumento di peso, sensazione di “testa confusa”, depressione e stitichezza, valuta la possibilità di consultare il medico.
  • sindrome di Eagle [Medscape] è un raro allungamento anomalo di un bizzarro frammento di osso nella parte posteriore della gola chiamato processo stiloideo. Anche un normale processo stiloideo sembra stridente quando ne vedi uno per la prima volta: è così sottile e affilato che viene da chiedersi come sia possibile che non stia pugnalando qualcosa. Bene, si scopre che in alcuni casi ti “pugnala” al collo. Ciò causerà una sensazione di nodo alla gola e/o dolori di intensità moderata in tutta la regione, possibilmente incluso il lato del collo, sebbene sia più probabile che il dolore domini la mascella e la gola.

E uno più importante…

A volte il collo fa male

Il collo è una delle poche aree del corpo – insieme alla parte bassa della schiena, alla mascella e all’intestino – che è vulnerabile ad attacchi di dolore inspiegabile, a volte piuttosto ostinati. Nella maggior parte dei casi, il dolore scompare. Il dolore è strano e imprevedibile ed è spesso il risultato di un cervello iperprotettivo e paranoico.

Preoccuparsi del dolore può essere letteralmente la cosa peggiore che puoi fare: non solo un pessimo meccanismo di gestione, ma un vero e proprio fattore di rischio. Come l’inquinamento acustico, più ti concentri su di esso, peggio diventa. Ecco perché questo articolo si concentra sulla rassicurazione razionale.